A Promising Start: Improving the Health and Wellbeing of Canadian Children and Youth

Today marks a promising start in the effort to make Canada a world-leading country for kids. A private member’s bill tabled by Anne Minh-Thu Quach, NDP MP for Salaberry-Suroit, aims to move the needle for Canada’s children through the establishment of a federal Commissioner for Children and Youth. Members of Children’s Healthcare Canada and many champions of Children First Canada support this initiative.  This bill responds to the numerous recommendations from the UN Committee on the Rights of the Child for the Canadian government to establish an independent children’s commissioner. 

“Children's Commissioners are a non-partisan and evidenced based approach to improve child wellbeing, including children’s health and safety, and reducing child poverty” comments Emily Gruenwoldt, CEO of Children’s Healthcare Canada.  Children’s Commissioners have been established in more than 60 countries, including Sweden, the United Kingdom and New Zealand. It’s a proven strategy to improve results for children; in the UK, the Children’s Commissioner helped improve their international rankings for child wellbeing by 5 points. That’s measurable change for children.

“Children have unique rights. The establishment of an independent Commissioner would go a long way towards ensuring that their best interests are protected and that they receive the support required to survive and thrive”, says Sara Austin, Children First Canada CEO.  

In establishing the Office of Federal Commissioner of Children and Youth, Children First Canada and Children’s Healthcare Canada recognize that it is essential to work nation-to-nation, respecting and including the self-governance rights of First Nations, Inuit, and Métis peoples.

While many Canadians believe Canada is one of the best places to raise a child, the evidence paints a much different picture. Canada lags far behind most wealthy nations when it comes to the well-being of children, ranking only 25th out of 41 wealthy countries according to UNICEF

The Canadian Income Survey confirms that 12.1% (LIMAT) of our young people live in poverty. According to the Raising Canada report, 1 in 5 Canadian children experience mental illness, including considering suicide. 1 in 3 children has experienced some form of child abuse and even more staggering, one child dies every nine hours from a preventable injury.

With a mandate to promote, investigate, advise on legislation and policies impacting children and youth, and defend the rights of children and youth across federal jurisdictions and ministries, a Federal Commissioner would have the authority and autonomy to influence significant and positive changes with respect to child health outcomes in Canada.

While many provinces and territories have established independent offices for child and youth advocates, they vary significantly in terms of their mandates and the services offered, and most focus primarily on matters of child welfare.   

Now is the time to put the interests of children first and take much needed action to advance Canada’s international standing with respect to child health and wellbeing.

About Children First Canada:

Children First Canada has a bold and ambitious vision that together we can make Canada the best place in the world for kids to grow up. We are working to improve children's wellbeing by building greater awareness amongst Canadians about the urgent needs of kids in our country, and mobilizing government, lawmakers and influencers to change the status quo.

About Children’s Healthcare Canada:

For Canadian leaders in children’s healthcare, we are the only national association that enables local improvements and contributes to system-wide change by building communities across the full continuum of care. Our members deliver health services to children and youth, and include regional health authorities, children’s tertiary/quaternary and rehabilitation hospitals, community hospitals, children’s treatment centres and home/respite care providers.

Co-authors:

Sara L. Austin, Founder and CEO of Children First Canada

Emily Gruenwoldt, President and CEO of Children's Healthcare Canada

Co-signatories:

Dr. Kevin Chan. Chair and Clinical Chief, Department of Pediatrics Faculty of Medicine, Department of Children’s Health, Memorial University of Newfoundland, and Council of Champions Children First Canada  

Matthew Chater, CEO, Big Brothers & Big Sisters of Canada and Council of Champions Children First Canada 

Dr. Bob Connelly, President, Paediatric Chairs of Canada

Helene Flageole MD, Chair, Pediatric Surgical Chiefs of Canada

Christine Hampson, President and CEO, The Sandbox Project and Council of Champions Children First Canada 

Julia Hanigsberg, CEO, Holland Bloorview, Kids Rehabilitation Hospital and Council of Champions Children First Canada 

Krista Jangaard MD, CEO, IWK Health Centre and Council of Champions Children First Canada 

Dr Andrew Lynk, Chair, Department of Pediatrics, Dalhousie University

Dr Bruno Piedboeuf, President of the expert group in Maternal and children health for the Ministère de la Santé et des Services sociaux du Québec

Aven Poynter, President, BC Pediatric Society

Dr. Michael Shevell MD, CM, FRCP, FCHAS, Chair of Pediatrics, McGill University, Pediatrician-in-Chief at The Montreal Children’s Hospital, and Council of Champions Children First Canada  

Dr. Michael Ungar, Canada Research Chair in Child, Family and Community Resilience, Director, Resilience Research Centre, Scientific Director, Child and Youth Refugee Research Coalition, Dalhousie University, and Council of Champions Children First Canada   

Scott Wilson, Co-Chair, Canadian Family Advisory Network


Un début prometteur : Améliorer la santé et le bien-être des enfants et des jeunes du Canada

Aujourd’hui marque un début prometteur en vue de faire du Canada un chef de file mondial pour les enfants. Un projet de loi d’initiative parlementaire présenté par Anne Minh‑Thu Quach, députée néo‑démocrate de Salaberry‑Suroît, vise à faire une grande différence pour les enfants du Canada grâce à la création d’un poste de commissaire fédéral pour les enfants et les jeunes. Les membres de Santé des enfants Canada et de nombreux défenseurs de Les enfants d’abord Canada appuient cette initiative. Le projet de loi répond aux nombreuses recommandations du Comité des droits de l’enfant des Nations Unies afin que le gouvernement canadien établisse un poste indépendant de commissaire à l’enfance.

« Les commissariats à l’enfance constituent une approche objective scientifiquement fondée pour améliorer le bien-être des enfants, notamment la santé et la sécurité des enfants, et réduire la pauvreté infantile », explique Emily Gruenwoldt, présidente‑directrice générale de Santé des enfants Canada. Des commissariats à l’enfance ont été établis dans plus de 60 pays, dont la Suède, le Royaume‑Uni et la Nouvelle‑Zélande. Il s’agit d’une stratégie qui a fait ses preuves afin d’améliorer les résultats pour les enfants; au Royaume‑Uni, le poste de commissaire à l’enfance a contribué à améliorer le classement international du pays, en matière de bien‑être des enfants, de 5 points. Voilà des changements significatifs pour les enfants. 

« Les enfants ont des droits particuliers. La création d’un poste de commissaire indépendant contribuerait grandement à veiller à ce que l’intérêt supérieur des enfants soit protégé et à ce qu’ils bénéficient du soutien nécessaire pour survivre et se développer », déclare Sara Austin, présidente-directrice générale de Les enfants d’abord Canada. 

En établissant le Bureau fédéral du commissaire à l’enfance et à l’adolescence, Les enfants d’abord Canada et Santé des enfants Canada reconnaissent qu’il est essentiel de collaborer entre nations, en respectant et en prenant en compte les droits à l’autonomie des Premières Nations, des Inuits, et des Métis. 

Bien que de nombreux Canadiens croient que le Canada est l’un des meilleurs endroits pour élever un enfant, les données tendent à brosser un tableau bien différent. Le Canada accuse un retard important par rapport à la plupart des pays riches en ce qui concerne le bien-être des enfants, se classant au 25e rang sur 41 pays riches selon l’UNICEF.

L’Enquête canadienne sur le revenu confirme que 12,1 % (MFR) des enfants vivent dans la pauvreté. Selon le rapport Raising Canada (en anglais seulement), un enfant canadien sur cinq connaîtra un problème de santé mentale, notamment envisager le suicide. Un enfant sur trois a été victime d’une forme quelconque de violence faite aux enfants et, encore plus stupéfiant, un enfant meurt toutes les neuf heures d’une blessure évitable.

Disposant d’un mandat pour promouvoir et examiner des mesures législatives et des politiques ayant des répercussions sur les enfants et les jeunes, et émettre des avis sur celles‑ci, ainsi que pour défendre les droits des enfants et des jeunes dans l’ensemble de l’administration fédérale et des ministères, un commissaire fédéral aurait le pouvoir et l’autonomie pour tenter d’amener des changements importants et positifs en matière de santé des enfants au Canada. 

Bien que de nombreux territoires et provinces aient créé des bureaux indépendants pour les défenseurs des enfants et des jeunes, ces bureaux varient considérablement en fonction de leur mandat et des services qu’ils offrent, et la plupart se préoccupent surtout des enjeux liés à la protection de l’enfance.

Il est maintenant temps de faire passer les intérêts des enfants en premier et de prendre les mesures nécessaires pour rehausser la réputation internationale du Canada en matière de santé et de bien-être des enfants.

À propos de Les enfants d’abord Canada :

Les enfants d’abord Canada a une vision audacieuse et ambitieuse qu’ensemble, nous pouvons faire du Canada le meilleur endroit où grandir dans le monde. Nous travaillons de manière à améliorer le bien-être des enfants en sensibilisant davantage les Canadiens aux besoins urgents des enfants dans notre pays, et en mobilisant le gouvernement, les législateurs et les influenceurs pour modifier le statu quo. 

À propos de Santé des enfants Canada :

Pour les chefs de file canadiens des soins de santé pour les enfants, Santé des enfants Canada est la seule association nationale qui permet des améliorations locales et contribue au changement global du système par le développement des collectivités dans tout le continuum des soins. Nos membres offrent des services de santé aux enfants et aux jeunes, et englobent les régies régionales de la santé, les hôpitaux de soins tertiaires et quaternaires ainsi que les hôpitaux de réadaptation pour enfants, les hôpitaux communautaires, les centres de traitement pour enfants et les fournisseurs de soins à domicile ou de soins de répit.

Coauteures :
Sara L. Austin, Founder and CEO of Children First Canada

Emily Gruenwoldt, President and CEO of Children's Healthcare Canada

Cosignataires :

Dr. Kevin Chan. Chair and Clinical Chief, Department of Pediatrics Faculty of Medicine, Department of Children’s Health, Memorial University of Newfoundland, and Council of Champions Children First Canada  

Matthew Chater, CEO, Big Brothers & Big Sisters of Canada and Council of Champions Children First Canada 

Dr. Bob Connelly, President, Paediatric Chairs of Canada

Helene Flageole MD, Chair, Pediatric Surgical Chiefs of Canada

Christine Hampson, President and CEO, The Sandbox Project and Council of Champions Children First Canada 

Julia Hanigsberg, CEO, Holland Bloorview, Kids Rehabilitation Hospital and Council of Champions Children First Canada 

Krista Jangaard MD, CEO, IWK Health Centre and Council of Champions Children First Canada 

Dr Andrew Lynk, Chair, Department of Pediatrics, Dalhousie University

Dr Bruno Piedboeuf, President of the expert group in Maternal and children health for the Ministère de la Santé et des Services sociaux du Québec

Aven Poynter, President, BC Pediatric Society

Dr. Michael Shevell MD, CM, FRCP, FCHAS, Chair of Pediatrics, McGill University, Pediatrician-in-Chief at The Montreal Children’s Hospital, and Council of Champions Children First Canada  

Dr. Michael Ungar, Canada Research Chair in Child, Family and Community Resilience, Director, Resilience Research Centre, Scientific Director, Child and Youth Refugee Research Coalition, Dalhousie University, and Council of Champions Children First Canada   

Scott Wilson, Co-Chair, Canadian Family Advisory Network